Fortran, el lenguaje de programación, vuelve a ser popular

Fortran es el lenguaje de programación que aprendí en 1992, cuando estudiaba primero de telecomunicaciones en la UPC. Fue diseñado en IBM en la década de 1950, y se considera el primer lenguaje comercial del mundo.

Durante años, los programadores han estado prediciendo su desaparición, pero aún a día de hoy sigue funcionando, siendo responsable por sistemas usados en la NASA y el Departamento de Energía de Estados Unidos. De hecho lo usan en varias de las supercomputadoras más poderosas del mundo.

Lo curioso es que ahora ha aparecido entre los lenguajes de programación más populares, en el puesto 20, un resurgimiento que se explica si tenemos en cuenta la creciente necesidad de hacer cálculos científicos, algo en lo que Fortran es muy bueno.

Aún así, la predicción de su final sigue existiendo. Cada vez hay más científicos que usan Python o Julia para su trabajo.

En un artículo de zdnet.com comentan como Ondřej Certik, científico del Laboratorio Nacional de Los Alamos, se esfuerza por mantener vivo a Fortran, y comentan tanto el proyecto LANL, que fue usado para desarrollar las primeras bombas atómicas, como Trinity , el 13° superordenador más rápido del mundo, que usa Fortran.

El tema es que Fortran sigue usándose por la cantidad de líneas de código que hay en proyectos ya existentes, proyectos que seguramente seguirán vivos dentro de 20 años, pero para los nuevos proyectos nadie decide usar Fortran. Para evitar que eso ocurra, que deje de adoptarse en nuevos proyectos, Certik ha creado el compilador LFortran, que ayudará a traducir el código de Fortran a lenguajes modernos, incluidos Python y Julia. También ha creado el sitio web fortran-lang, para brindar a los programadores de Fortran lo que tienen los desarrolladores de Python y Julia: un espacio para que una comunidad colabore en las mejoras.

Hay mucha presión sobre Fortran para que desarrolle nuevas funciones en un corto período de tiempo, y hay necesidad de compatibilidad con versiones anteriores. Fortran ha sufrido varias actualizaciones importantes desde 2000, incluidas las versiones F2003 y F2008, y otra en 2018. Las dos próximas actualizaciones se denominan F202X y F202Y, pero faltan años para que podamos verlas.

Como comentan en zdnet:

Es un acto de equilibrio complicado; coincidir con los lenguajes de programación modernos y arriesgarse a romper cosas o no agregar nuevas funciones, y arriesgarse a perder usuarios con lenguajes más nuevos.

Sobre el futuro de Fortran, dependerá del trabajo que se realice en el manejo de excepciones y la programación genérica, algo que se tratará más en la versión F202Y que podría no llegar hasta el final de esta década.

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